Sainte Praxède

Musée National de l'Art Occidental.  Tokyo.
Vers 1655.  102 cm par 83 cm.


    Au temps où l'empereur Marc-Aurèle persécutait les chrétiens, Praxède, vierge romaine, assiste les fidèles de ses richesses et de ses soins, les console, et leur rend tous les devoirs de la charité. On la voit ici recueillir le sang des martyrs.

    Nous ne connaissons pas le parcours de formation de Vermeer. Quels ont été ses formateurs ou les peintres qui l'ont inspiré. Est-il allé en Italie? On ne sait pas. Il est admis à la guilde des peintres de Delft, en décembre 1653. Avant, aucune trace d'apprentissage en Hollande ou ailleurs. Vermeer, protestant, s'était converti à la foi catholique peu de temps avant son mariage le 20 avril 1653. Sa Praxède, adaptée de celle du peintre florentin Felice Ficherelli (1605- 1669), à laquelle il ajoute un crucifix, met l'accent sur le caractère religieux de l'image. La sainte à l'éponge ensanglantée était vénérée pour avoir soigné les chrétiens persécutés. Vermeer lui aurait donné l'intensité de son nouvel engagement.

    C'est l'une des quatre seules peintures de Vermeer datées et signées avec L'entremetteuse , L'astronome, et son pendant Le Géographe. La peinture a été mise aux enchères en 2014 chez Christie's. Le collectionneur privé l'ayant achetée, l'a prêtée pour une longue durée au musée de Tokyo.

    La lumière chez Vermeer contribue à la stabilité équilibrée de l'oeuvre. Elle se distingue radicalement de celle de Rembrand qui a le plus approfondi la fonction artistique et spirituelle du clair-obscur.
Daniel Arasse.